Histórico encuentro con Plutón (Sonda New Horizons de la NASA)


La sonda espacial New Horizons de la NASA, saldrá de la hibernación el próximo 6 diciembre para prepararse para su gran encuentro con Plutón.



La nave espacial que está camino a Plutón, ha atravesado la órbita de Neptuno. Este es su último cruce importante en su camino a convertirse en la primera sonda en realizar un acercamiento al distante Plutón, Estaría llegando aproximadamente a mitad del año 2015.
Plutón es casi completamente desconocido. Está tan lejos que incluso el Telescopio Espacial Hubble se debe esforzar para verlo. Las mejores imágenes con las que se cuenta hasta el momento muestran poco más que la forma (esférica) y el color (rojizo) de Plutón. A través de los años, los cambios en esos patrones de color ofrecen una pista de que se trata de un planeta dinámico, donde algo está ocurriendo, pero nadie sabe qué es.



Hacia finales de abril de 2015, la nave espacial New Horizons se encontrará lo suficientemente cerca de Plutón como para tomar fotografías que competirán con las que ha tomado el telescopio Hubble; y a partir de allí todo se pondrá mejor. En su máximo acercamiento, en julio de 2015, New Horizons estará a apenas 10.000 kilómetros por encima de la superficie de Plutón. Si New Horizons volara sobre la Tierra a la misma altura, podría ver los edificios de manera individual, así como sus formas.

Las sondas Voyager 1 y 2 realizaron históricas observaciones; y de manera similar, New Horizons también está en camino hacia posibles descubrimientos en el Cinturón de Kuiper), el cual es una región con forma de disco, compuesta de objetos de hielo, ubicada más allá de la órbita de Neptuno, así como en otros reinos inexplorados del sistema solar exterior y más allá de él.

Alice Bowman, responsable de la misión "New Horizons está sana y navega silenciosamente a través de espacio profundo, pero su descanso casi ha terminado", "Es hora de que New Horizons despierte, vaya a trabajar y empiece a hacer historia",citada por el portal 'IFL Science'.

Además  agregó:
Desde su lanzamiento en enero del 2006, la sonda ha tenido 18 períodos de hibernación separados entre 2007 y 2014, que variaron de 36 a 202 días.
En el modo de hibernación gran parte del ingenio espacial se queda sin alimentación; los sistemas imprescindibles de control de la sonda envían un solo tono cada semana a la Tierra. Durante ese modo los operadores 'la han despertado' solo para revisar los sistemas críticos, calibrar instrumentos, recopilar datos científicos, ensayar actividades para el encuentro con Plutón y realizar correcciones de rumbo.

Según la NASA, este sistema de hibernación ha limitado el desgaste de su electrónica, además de reducir los costos de operaciones. Pero el próximo 6 de diciembre New Horizons 'despertará de su último sueño', cuando estará a más de 260 millones de kilómetros.

Tras la puesta a punto de todos sus sistemas, las observaciones distantes del sistema Plutón comenzarán el 15 de enero y continuarán hasta finales de julio del 2015, con un enfoque más cercano al planeta el 14 de julio.

La misión de la sonda es conseguir una mejor comprensión de Plutón y sus lunas, así como hacer observaciones del Cinturón de Kuiper, una posible fuente de cometas de corto período. Los científicos de la NASA planean mapear la geología y composición de la superficie de este planeta enano, tomar imágenes de alta resolución de la atmósfera y medir las temperaturas de Plutón.


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