Un encuentro cercano con Júpiter


Cada 13 meses, el planeta Tierra y Júpiter tienen un encuentro cercano. Los astrónomos lo llaman “oposición” dado que Júpiter se ubica opuesto al Sol en el cielo. El planeta gaseoso más grande de nuestro sistema solar sale por el Este durante la puesta del Sol y se eleva por encima de nuestras cabezas a medianoche. Brilla más que ninguna otra estrella en el cielo nocturno.


Este año, la oposición de Júpiter tiene lugar el 6 de febrero. No es un encuentro cercano común con la Tierra (aproximadamente 640 millones de kilómetros); en febrero de 2015, Júpiter se coloca de canto al Sol.
En una extraña coincidencia, la oposición de Júpiter que tendrá lugar el 6 de febrero se produce casi en perfecta sincronía con su equinoccio del 5 de febrero, momento en que el Sol atraviesa el plano ecuatorial de Júpiter. La vista de canto del planeta gigante marca el escenario para una serie de eventos destacables. Durante los próximos dos meses, los observadores del cielo aficionados podrán ver las lunas de Júpiter, las cuales experimentarán una serie compleja de eclipses y tránsitos mutuos.

Los eclipses ya han comenzado. El 24 de enero, por ejemplo, tres lunas de Júpiter (Io, Europa y Calisto) proyectaron sus sombras oscuras sobre la parte superior de las turbulentas nubes del planeta. El “tránsito de triple sombra” ocurrió mientras Júpiter se encontraba alto en el cielo sobre Norteamérica y muchos astrónomos norteamericanos aficionados observaron este evento.

A medida que la Tierra atraviese el plano del ecuador de Júpiter en las próximas semanas y meses, ocurrirán muchos eventos mutuos. El  5 de febrero, por ejemplo, la luna volcánica Io proyectará su sombra sobre Ganímedes (del tamaño de Mercurio), que es la luna más grande de Júpiter. El 7 de febrero, la helada Europa, el hogar de lo que puede ser el océano subterráneo más grande del sistema solar, proyectará su sombra sobre Io. Este tipo de eventos continuarán produciéndose, con intervalos, hasta julio de 2015.

Durante la última vista de canto que tuvo lugar en el año 2009, algunos observadores lograron filmar la primera secuencia del proceso de fenómenos mutuos. Los astrónomos aficionados con experiencia registraron satélites cuando ingresaban y salían de unas y otras sombras, así como lunas en eclipse parcial y total, y múltiples sombras jugando a través de la cara de Júpiter. Algunos aficionados, con telescopios caseros, han progresado mucho en los últimos 6 años, por lo que se esperan mejores filmaciones en esta oportunidad.

No es necesario ser un astrónomo con experiencia para descubrir la oposición de Júpiter. Todos pueden ver al planeta brillante cuando se eleva en el Este al atardecer. Brilla con creces mucho más que cualquier otro cuerpo que exista en el cielo. Apunte un pequeño telescopio hacia la luz brillante y… ¡voila!; allí están los cinturones de nubes y las tormentas de Júpiter, y las diminutas luces de los satélites galileanos que orbitan el gigante gaseoso por debajo.




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